宇都宮市から国道294号線を益子町方面に進むと右側に見えてくるのがJAはが野の「益子フレッシュ直売所」です。

 JAはが野では「フレッシュ」と名が付く直売所が3カ所あります。益子のほかに「真岡フレッシュ直売所」(真岡市)と「井頭フレッシュ直売所」(芳賀町)です。益子では、約150人の生産者が新鮮な野菜や果物を日々出荷しています。

 「益子フレッシュ直売所」で最も忙しくなるのがイチゴ狩りの時季です。今年は12月16日から5月13日までです。北関東最大規模のイチゴハウス100棟に、毎年、県内外から大勢の観光客が訪れます。多い時で年間12万人が訪れたといいます。

 イチゴ狩りは直売所で入園料を支払って、直売所周辺のイチゴハウスでイチゴを摘んでいきます。午前9時半から午後3時半までで、時間無制限、食べ放題です。完熟イチゴで甘いのが特長。イチゴを摘んでいると手が赤くなるほどです。

 同直売所の西谷弘(にしやひろし)店長は「1月から2月が最もお客さんが多いですね」と話しています。

 年間通じてさまざまなイベントが楽しめる直売所です。直売所の隣には地元食材を使った手作りうどんやアイスクリームなどを味わうことができる「いちご畑レストラン」があります。買い物の後にここで一休みするのもいいかもしれません。

【所在地】益子町塙527−6
【営業時間】午前9時~午後5時(元日は休み。11月21日は臨時休業)
【定休日】なし
【駐車場】約300台
【電話】0285・72・8768。