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ユウと山田さん=22日午後、日光市柄倉

 栃木県日光市柄倉(からくら)のテーマパーク「日光さる軍団」のサル「YOU(ユウ)」が22日、引退した。9歳の雄のユウは若年性白内障で昨年2月に両目の視力を失ったが手術で回復。1年間の期間限定で活動を再開し、同日、引退公演を同園で行い有終の美を飾った。

 ユウは2012年生まれ。現在は人間の20代後半の年齢に当たる。2歳の時からサル芸士山田美佳(やまだみか)さん(27)と組み、16年に「MIKA&YOU」としてデビュー。全国で公演を行った。

 ユウの目に異変が確認されたのは17年夏。若年性白内障と診断された。翌年に右目の視力がほとんどなくなり、20年以降に左目も視力を失い、活動休止した。

 山田さんは治療先の病院を必死に探し、クラウドファンディングで支援金約80万円も募って昨夏、ユウは手術を受けた。その後次第に回復したが、病気の再発が懸念されたため、これまで応援してくれた人に感謝の思いを伝えようと、公演を1年間限定で続けた。

 ユウは22日、来場者約40人を前に約30分間、得意の玉乗り芸など山田さんと息の合った芸を披露。観衆は惜しみない拍手を送った。山田さんは「いつも一緒にいて家族のような存在。最後までに無事に芸を披露できよかった」と話した。